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Act.01 二本の太剣 (02)


     ◆ ◇ ◆

 ラヴェルは適当な理由をでっちあげると、裏庭を離れて宿屋に入る。
 剣戟が聞こえなくなった途端、つい溜息が出てしまった。

 エリナの機嫌が悪い。

 平常を装ってはいるが、自分に正直な彼女のこと、感情の起伏はとても変化に富んでいる。普段は決まった時間に起床して元気一杯の挨拶をして回るのに、今朝は妙に早く起きだして、むっつり黙りこんで朝錬を見ている……ふり、を、している。
 感情に正直な彼女が、静かに怒りをためている。
 見ていて、非常に怖い。
 気を逸らしたくて、同じに朝錬を見に来ていたシズクに話しかけてみたけれど、どうやらラヴェルの言動がさらに不機嫌を煽っているらしく、非常に居心地が悪い。
 何も知らぬシズクを残すのは気が引けたが、対処不可の事態に逃げ出すので精一杯だ。
 それに、何故かレイガルド達の機嫌も悪い。
 機嫌、とは違うかも知れないが、ともかくピリピリ気が張って、とてもじゃないが落ち着けない。緊張しているというか、警戒しているというか、そんな感じだ。
 カザなんかは、いつでも変わらずに不機嫌だけどさ。

 まぁ確かに、自分達がいまグラスタウンに留まっているのは、不測の事態ではあるけれど。

       ◇

 グラスタウンは、ファルガイアの東大陸において、さらに東に位置する。
 東大陸中央部に広大な草原地帯があり、その東縁にある、街道が幾筋も交差する要であり、すぐ近くにマナが濃厚な「迷いの森」を持つ、信仰篤い聖都だ。
 もっとも、パーティの某「真実の探究者(ヘソ曲がり)」に言わせれば「この場を選んだのは(いにしえ)のエルゥであって、物知らずの人間は意味なんか知らずに便乗しただけよ」とのこと。
 陰でこっそりと「アリスさんって人間じゃないんですか?」などと問題発言をした(正真正銘の)エルゥの末裔がいたようだが、毎度のコトなので仲間内では聞き流された。
 ともかく、その「街中ではお行儀良くしててね!」とクギを刺されなければならない聖都グラスタウンは、街の規模が大きい。
 イワユル、荒野を渡り歩く「渡り鳥」に言わせれば「利用できる施設が充実している」街、ということになる。
 当然、宿泊込みでグラスタウンに立ち寄る渡り鳥は多い。街壁沿いの安宿街に彼等がたむろすのは常であるし、ラヴェル達もパーティとして街を利用するのは二度目だ。
 グラスタウンは、来訪者を拒まない。

 それなのに、何故グラスタウンに留まっているのが「不測の事態」かと言えば。

 ラヴェル達のパーティの一員に、リリィアと名付けられた一歳にも満たない赤ん坊がいるのだが、彼女が、少々困った環境に追い込まれている。
 一時は生命さえ危ぶまれ、緊急時に最短距離にあったグラスタウンの「ツテ」を頼ることとなった。面倒な選択(正確には保身ゆえの苦渋)の末、医術にも古代魔術にもマナにも詳しい「ルーフ」氏の処置で快方へ向かった。
 容体は安定したものの、しかしまだ長距離の移動は不安であり、もう数日の安静が必要らしい。

 そーゆー「不測の事態」故の現状だから、観光気分でお気楽モードに浸れるはずもないけれど、それでも最初は保養を兼ねてのんびり過ごすはずだったのだ。
 なにしろ、傍から聞けば冗談にしか聞こえないだろうが、ほんの数日前に、彼等は世界崩壊の脅威と戦い、死にかけたのだから。
 本気で冗談にしか思えないから、詳細は省くど。
 リリィアの状態が安定するまでは「某氏の逆襲」を(本心から)恐れたパーティだが、かの保護者魔族はすでに別行動中だ。再び合流の約束はあるけれど期間は二カ月も後である。
 以上の経緯により、グラスタウンの安宿に落ち着いた彼等は呑気に構えていた。

 昨日までは。

       ◇

 事の発端は前日の昼過ぎへさかのぼる。

 仲間で宿泊する宿一階の、酒場も兼ねた食堂で、ラヴェルとレイガルド、それとカザが屯っていた時だ。エリナ達のように買い物へ出るでもなく、部屋に篭るでもなく、茶なんかを啜りながら、日当たりのいい窓辺で時間を潰していた
 ちなみに、このグラスタウン裏手の寂れた安宿を決めたのはカザだ。
 名前を『緑の落とし穴亭』という。
 渡り鳥相手の宿屋は大抵が変な名前だが、この宿も御他聞に漏れずセンスが悪い。意匠は落とし穴へ頭から落ちる男の様子をデフォルメしたもので、宿の名前らしい意匠ではあるけれど、なんの由来があるのか聞きたいとは思わない。もっともカザはこの(冗談のような)意匠を気に入ったらしく、宿屋前で馬鹿笑いをして、仲間の宿泊先をココと強引に決めてしまった。
「前の所でいいじゃない」
 ラヴェルは独り言のように呟いた。小声になったのは、どうせ何を言っても自分の意見は通らないだろう、という学習結果による。
 彼等は、メンバーはもう少し多かったが、ほんの十日前にもこのグラスタウンに数泊している。その折に少々騒ぎがあり、顔を覚えられているであろうパーティが居づらい、とか可愛い理由ではない。
 そんな細かい神経では渡り鳥は務まらない。
 要するに、純粋・単純に、カザの気紛れである。
「文句あんのか」
 カザはラヴェルの独り言へきっちりと睨み返してから、さっさと宿へ入ってしまった。ラヴェルは深い深い溜息をつき、すごすごと続く。その他メンバーにしても文句はなかったらしく、いや女性陣にはやや不評だったが、ともかく渡り鳥のパーティとしても大人数の六人と子供二人と見慣れぬ獣一匹は、この宿へ腰を据えた。

 とは言え、本格的に休息体制を取っているのは食堂に屯る三人だけで、他メンバーは新しい出発準備に忙しい。
「ソニアとシルクは、ここでお別れだね」
 蜂蜜のたっぷり入ったカモミールをゆっくりと飲むラヴェルは、返事はあまり期待せずにそう切り出した。別にお喋りをしたかった訳ではなく、あまりに穏やかなティータイムなので、眠くなってきたのだ。このまま居眠っても不都合ないが、あとでカザから嬉しそうに嫌味を言われるのは避けたい。
「ああ、シルクの親類を捜すそうだ」
 太剣の手入れから顔を上げなかったが、レイガルドは律義に返事をしてくれた。隣でテーブルの上に足を投げ出しているカザは完全無視だ。ちらりと見れば、椅子の背にもたれて目を閉じている。腕組みした胸は規則正しく上下しているが、これで寝てないって詐欺だ。ひょっとして本気で寝ているかもしれないが、案外と周囲の音を聞いている。
 例えば、注文した飲み物にどんな追加注文がされたか、とか。
 きっと「お子様味覚の甘党」とか揶揄られるのかと重暗くなるが、太剣の柄を組み立て直しているレイガルドは、先の返答のような気軽な気配りをしてくれない。作業を邪魔しない程度なら付き合うが、それ以外じゃ自分で解決しろ、と、放任主義の自己責任を求められている。
「ソニアは、シルクのデバイス狙いだろうがな」
 しかも辛辣だ(汗)
 大方の仲間内では同様の感想を持っていたが、正確な言葉とするレイガルドの度胸は鋼でできている。天然ボケ発言するメンバーは豊富だけど、彼の場合、正確に事実を指摘している分、性質が悪い。
 でも確かに、シルクやソニアの場合、この命懸けだった旅に、本来なら参加義務はなかったのだ。子供のシルクはただの迷子で(「迷子」していた場所が問題ではあったが)街などの然るべき施設で保護してもらえばよかったのに、彼女の「植物と話せる」特技や遺品だという高性能の感応デバイスの戦闘力を期待して、ついつい今まで連れ回してしまった。しかしシルクはまだ庇護も基礎勉強も必要な子供であり、その面倒をみようというソニアは義理堅い性格である。
 ソニアは優秀なアームマイスターで、ARMSの新技術を求めて遺跡探査をしている最中に(不運にも)旅の発端となったマナ消失事件に巻き込まれただけだ。本来なら責任や義務もなかったのに、危険な旅の最後まで付き合ってくれた。
 故に当然のように最終目的地であり出発点でもあったフレス村まで同行するつもりだったらしいのだが、足止めの雑談中にシルクの父親の知り合いがグラスタウン周辺に住んでいるという話が出て、急遽の変更となった。
 だから「デバイス狙い」という彼女の目的は、本来の三割程度だと思う……多分。

 脱線するが、ソニアやシルクに義務がないと言うラヴェル本人にも、根本的な意味で、同行義務も身体を張る義理も存在しなかった。
 他人は庇うくせに、当人は完全に忘れ去って(後々で)嘆く、というのが「ラヴェルの健忘症的墓穴」と評される性格である。

「アリスは論文書き上げるって意気込んでたけど」
「何を何処まで書く気か知らんがな」
 部屋からほとんど出ようとしないアリス・サーヴァンツを心配しつつ、レイガルドの心配している事も分かる。今回の旅にまつわる事柄を、下手に克明に記せば多方面へ影響が出る。特に非合法組織の幾つかも絡んでいるから、アリス本人ばかりでなく、パーティに関わった人々までも危険に晒すだろう。
 でも、多分、大丈夫かもしれない。
 レイガルドはもちろん危惧を明確な言葉にしてアリスへ伝えたが、アリスは軽く「そんなヘマしないわよ」返していた。その気負いない態度に「ありゃ常習犯だな」ボヤいたのは誰だったか。

     ◆ ◇ ◆



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